Chelsea y un golpeado Benfica definen Liga Europa

Associated Press
El argentino Eduardo Salvio llora arrodillado en el terreno luego de que Benfica cedió un gol en tiempo de descuento al Porto y cayó 2-1 el 11 de mayo del 2013, en un partido que posiblemente decida el campeonato portugués. Relegado al segundo lugar tras el revés, Benfica enfrentará el miércoles a Chelsea con la moral por el piso en la final de la Liga Europa.  (AP Photo/Paulo Duarte)
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MANCHESTER, Inglaterra (AP) — Luego de ser humillado en la Liga de Campeones, Chelsea podría cerrar la temporada alzando un trofeo continental por segundo año seguido si le gana a un golpeado Benfica el miércoles en la final de la Liga Europa.

Chelsea tuvo un inicio de temporada horrible en el que pasó a la historia como el primer campeón europeo que es eliminado en la fase de grupos de la Liga de Campeones, siendo relegado a la Liga Europa. El traspié le costó el puesto al técnico Roberto Di Matteo, que, desafiando los pronósticos, había conquistado la Champions League, para luego caer ante el Corinthians brasileño en la final del Mundial de Clubes.

Rafa Benítez asumió como técnico interino, con la misión de clasificar al club para la próxima edición de la Liga de Campeones y de conquistar algún trofeo. El primer objetivo está casi logrado y el segundo se podría alcanzar el miércoles en Amsterdam, en el que será el 68vo partido de la campaña para los ingleses.

"Ha sido un año duro, pero estamos sobre el final y tenemos todo lo necesario para completar el trabajo", sostuvo el defensor del Chelsea Branislav Ivanovic. "Fue una gran decepción quedar afuera de la Champions League. Nos propusimos hacer las cosas lo mejor posible en la Liga Europa y estamos en la final. Haremos lo posible por ganar el trofeo".

Mientras que Chelsea llega al duelo con una racha de ocho partidos sin conocer la derrota, Benfica acaba de sufrir un revés de esos que pueden dejar marcas. El equipo viene de perder 2-1 ante su eterno rival Porto, que de paso lo desplazó del primer lugar en el campeonato portugués gracias a un gol en tiempo de descuento. El técnico de Benfica Jorge Jesús cayó de rodillas al piso cuando vio entrar la pelota en su arco. Fue la primera derrota del club esta temporada en el campeonato local y es posible que le cueste el título.

Algunos jugadores importantes de Benfica parecen fundidos y el equipo, que le apuntaba a tres títulos --campeonato portugués, Copa de Portugal y Liga Europa-- podría terminar el año con las manos vacías.

"Nos mató. Duele perder así", comentó Jesús tras la derrota con Porto. "El fútbol es imprevisible. A veces los goles llegan cuando uno menos los espera".

Benfica vivió momentos de gloria hace más de 50 años, cuando ganó el campeonato europeo dos años seguidos, en 1961 y 1962. Entre 1963 y 1990 perdió las seis finales europeas en que participó: cinco en la hoy llamada Liga de Campeones y una en la Copa UEFA (hoy Liga Europa).

Benfica apuesta casi todas sus fichas a jugadores sudamericanos. Tiene una quincena en su plantel, incluidos los argentinos Ezquiel Garay, Pablo Aimar, Eduardo Salvio, Nico Gaitán, Enzo Pérez y Javier Saviola; los uruguayos Maxi Pereira y Jonathan Urretaviscaya y los paraguayos Oscar Cardozo y Lorenzo Melgarejo, además de seis brasileños.

"Ganar la Liga Europa sería muy importante para la historia del club, para los jugadores y el cuerpo técnico", dijo Jesús a UEFA.com. "El gran momento de Benfica fue en los años 60" y una victoria ante Chelsea lo devolvería a los primeros planos del fútbol europeo.

Chelsea probablemente echará de menos a Eden Hazard y al capitán John Terry, quienes se lesionaron el sábado cuando el club le ganó 2-1 a Aston Villa y prácticamente se aseguró un boleto en la próxima edición de la Champions. Terry se perderá así la segunda final europea consecutiva, ya que tampoco estuvo en la de la Liga de Campeones del año pasado.

"Lo que consigamos lo conseguiremos con club y John será parte de ello", dijo el volante de Chelsea Frank Lampard.

Chelsea cuenta con dos ex jugadores de Benfica, los brasileños David Luiz y Ramires. Benfica, por su parte, tiene en sus filas a un ex Chelsea, Nemanja Matic, quien llegó en el 2011 y es un jugador clave.

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