Neil Armstrong, el primer hombre en pisar la Luna, muere

Associated Press
ARCHIVO- En esta imagen del 20 de julio de 1969 proporcionada por la NASA, los astronautas estadounidenses del Apolo 11 Neil Armstrong y Edwin E. "Buzz" Aldrin, los primeros hombres en pisar la superficie lunar, colocan una bandera de Estados Unidos en la Luna. falleció a los 82 años de complicaciones por procedimientos cardiovasculares, informó su familia el sábado 25 de agosto de 2012 en un comunicado que no indica el lugar de su muerte.  (Foto AP/NASA)
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CINCINNATI (AP) — Neil Armstrong era un hombre tranquilo que se describía a sí mismo como un ingeniero sabiondo y que se convirtió en un héroe mundial cuando siendo un piloto con nervios de acero realizó el "gran salto para la humanidad" con un pequeño paso en la Luna. El hombre modesto que mantuvo embelesada y asombrada a la gente en la Tierra desde casi 402.300 kilómetros (un cuarto de millón de millas) de distancia ha fallecido. Tenía 82 años.

Armstrong falleció de complicaciones por procedimientos cardiovasculares, informó su familia el sábado en un comunicado que no indica el lugar de su muerte.

Armstrong comandó la nave espacial Apolo 11 que alunizó el 20 de julio de 1969, coronando la expedición científica más arriesgada del siglo XX. Sus primeras palabras después de posar su pie sobre la superficie de la Luna quedaron grabadas en los libros de Historia y en la memoria de quienes las escucharon en la transmisión en vivo.

"Es un pequeño paso para un hombre, pero un gran salto para la humanidad", dijo Armstrong.

Aproximadamente 600 millones de personas, una quinta parte de la población mundial, miró y escuchó el alunizaje, la mayor audiencia para cualquier acontecimiento en la historia.

En esos primeros momentos sobre la Luna, durante el clímax de la acalorada carrera espacial con la entonces Unión Soviética, Armstrong hizo un alto en lo que llamó "un momento afectuoso" y dejó un parche conmemorativo recordando a astronautas de la NASA y cosmonautas soviéticos que habían muerto en acción.

"Fue especial y memorable, pero fue sólo instantáneo porque había trabajo por hacer", dijo este año Armstrong a un entrevistador de televisión australiano.

Armstrong y su compañero Edwin "Buzz" Aldrin pasaron cerca de tres horas caminando en la superficie lunar, recolectando muestras, realizando experimentos y tomando fotografías.

"Las vistas eran sencillamente magníficas, más allá de cualquier experiencia visual a la que haya estado expuesto alguna vez", señaló Armstrong en una ocasión.

La caminata en la Luna marcó la victoria de Estados Unidos en la carrera espacial en la época de la Guerra Fría que inició el 4 de octubre de 1957 con el lanzamiento del satélite espacial soviético Sputnik 1, de 893,5 kg (184 libras) de peso, hecho que llamó la atención de todo el mundo.

Aunque él había sido piloto de combate de la Marina de Guerra, piloto de pruebas del precursor de la NASA y astronauta, Armstrong nunca se permitió ser atrapado por la celebridad y encanto del programa espacial.

En total, 12 astronautas estadounidenses caminaron sobre la Luna entre 1969 y la última misión a la Luna en 1972.

Armstrong nació el 5 de agosto de 1930 en una granja cerca de Wapakoneta, en el oeste de Ohio. Realizó sus primeros viajes aéreos a los seis años y desarrolló una fascinación por la aviación que lo llevó a armar aviones a escala y a realizar experimentos en un túnel de viento casero.

Durante su infancia trabajó en una farmacia y tomó clases de vuelo. Obtuvo una licencia para realizar vuelos a los 16 años, antes de obtener su licencia para conducir automóviles.

Armstrong se matriculó en la Universidad de Purdue para estudiar Ingeniería Aeronáutica, pero fue llamado al servicio militar con la Armada de Estados Unidos en 1949 y realizó 78 misiones de combate en Corea.

Después de la guerra, Armstrong terminó su licenciatura en Purdue y más tarde obtuvo una maestría en ingeniería aerospacial de la Universidad del Sur de California. Se convirtió en piloto de pruebas en la agencia que se convirtió en la Administración Nacional de Aeronáutica y del Espacio (NASA, por sus siglas en inglés), donde voló más de 200 tipos de aeronaves, desde planeadores hasta jets.

Armstrong fue aceptado en la segunda generación de astronautas de la NASA en 1962 —la primera, que incluyó a John Glenn, fue elegida en 1959— y comandó la misión Gemini 8 en 1966. Después del primer viaje orbital, trajo la cápsula de regreso en un amaraje de emergencia en el Oceáno Pacífico cuando un propulsor fuera de control la sacó de órbita.

Armstrong se casó con Carol Knight en 1999 y la pareja vivió en Indian Hill, un suburbio de Cincinnati. El tenía dos hijos adultos de un matrimonio previo.

En el Observatorio Griffith de Los Angeles, los visitantes guardaron el sábado un minuto de silencio en memoria de Armstrong. En el comunicado, su familia hizo una sencilla petición a quienes lo quieran recordar:

"Honren su ejemplo de servicio, logro y modestia, y la próxima vez que caminen bajo una noche despejada y vean la Luna sonreír, piensen en Neil Armstrong y envíenle un guiño"

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Borenstein reportó desde Washington. La reportera de Ciencias de la AP Alicia Chang en Los Angeles contribuyó con este despacho.

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